¿Cuál es el impacto ambiental del petróleo y el gas natural?

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Ciencias Ambientales para los Explicado

Por Alecia M. Spooner

Lo que usted conoce como petróleo se llama petróleo o petróleo crudo y puede existir como una combinación de sustancias líquidas, gaseosas y pegajosas similares al alquitrán. El petróleo y el gas natural son combustibles más limpios que el carbón, pero todavía tienen muchas desventajas ambientales.

El secreto de la capacidad de los combustibles fósiles para producir energía es que contienen una gran cantidad de carbono. Este carbono es un residuo de la materia viva -principalmente plantas- que vivió hace millones de años. El petróleo y el gas natural suelen ser el resultado de una gran cantidad de materia biológica que se asienta en el fondo marino, donde los hidrocarburos (moléculas de hidrógeno y carbono), incluido el gas metano, quedan atrapados en las rocas.

Las fuentes de petróleo suelen ser pequeñas bolsas de líquido o gas atrapadas en capas de roca subterráneas profundas (a menudo bajo el fondo del mar). El petróleo crudo extraído se refina y se utiliza para fabricar gasolina (utilizada en el transporte) y productos petroquímicos (utilizados en la producción de plásticos, productos farmacéuticos y de limpieza).

Al igual que otros recursos, el petróleo no se distribuye uniformemente en todo el mundo. Los principales países productores de petróleo son Arabia Saudita, Rusia, Estados Unidos, Irán, China, Canadá y México. En conjunto, estos países producen más de la mitad del total de los recursos petroleros del mundo.

Mientras que algo de petróleo se encuentra en forma de gas, el gas natural más común es el metano. El metano usualmente ocurre en pequeñas cantidades con depósitos de petróleo y a menudo se extrae al mismo tiempo que el petróleo. El gas natural se puede encontrar en ciertas capas de roca, atrapado en los espacios diminutos de las rocas sedimentarias.

El impacto ambiental de la perforación petrolera

Las compañías petroleras bombean petróleo líquido desde el suelo utilizando plataformas de perforación y pozos que acceden a las bolsas de recursos petrolíferos. El aceite llena las capas de roca de la misma manera que el agua llena una esponja, extendiéndose por los espacios abiertos, en lugar de existir como una gigantesca piscina de líquido.

Este arreglo significa que para bombear todo el petróleo, los perforadores tienen que extender o reubicar los pozos después de que el área inmediata haya sido vaciada. Las plataformas de perforación petrolífera situadas en plataformas en el océano para acceder a las reservas de petróleo por debajo del lecho marino deben, por lo tanto, emplear una serie de plataformas de perforación más complejas técnicamente construidas para acceder a las reservas de petróleo en aguas más profundas.

Esta figura ilustra algunas de las plataformas y plataformas de perforación oceánica más utilizadas y las profundidades de agua para las que son más adecuadas.

Crédito: La ilustración de Lisa ReedOil

es un combustible más limpio que el carbón, pero todavía tiene muchas desventajas, como las siguientes

:

  • La refinación de petróleo crea contaminación del aire. La transformación del petróleo crudo en petroquímicos libera toxinas a la atmósfera que son peligrosas para la salud humana y de los ecosistemas.
  • La quema de gasolina libera CO2. Aunque el petróleo no produce la misma cantidad de CO2 que la quema de carbón, todavía contribuye con los gases de efecto invernadero a la atmósfera y aumenta el calentamiento global.
  • Los derrames de petróleo causan grandes daños al medio ambiente. Los grandes derrames de petróleo ocurren a veces durante la perforación, el transporte y el uso, lo que, por supuesto, afecta al medio ambiente circundante. Aunque los grandes derrames de petróleo con efectos ambientales catastróficos -como el Exxon Valdez de 1989 en Alaska o el BP Deepwater Horizon de 2010 en el Golfo de México- reciben la mayor cobertura de los medios de comunicación, la mayor parte del petróleo derramado en los ecosistemas proviene en realidad de petróleo que se filtra de automóviles, aviones y barcos, así como de vertidos ilegales.

El impacto ambiental de la fractura de gas natural

El gas natural es una fuente de combustible relativamente limpia – produce aproximadamente la mitad de las emisiones de CO2 que produce la combustión de carbón – por lo que la demanda de gas natural ha aumentado en las últimas décadas a medida que crecen las preocupaciones sobre las emisiones de carbono y el calentamiento global.

Ahora los productores de combustible están explorando gas natural en yacimientos separados del petróleo como fuentes de este combustible. Para liberar el gas de las rocas y capturarlo para su uso como combustible, las compañías utilizan un método de fracturación hidráulica o fractura.

La fractura por gas natural requiere inyectar una mezcla líquida de productos químicos, arena y agua en la roca portadora de gas a presiones súper altas – lo suficientemente altas como para abrir la roca, liberando gases atrapados. El gas es entonces bombeado fuera de la roca junto con el agua contaminada.

La arena y los productos químicos se dejan atrás en las fracturas de las rocas, lo que conduce a la contaminación de las aguas subterráneas y a un lecho rocoso potencialmente menos estable. Actualmente los científicos están preocupados de que los terremotos en regiones del medio oeste de los Estados Unidos que nunca antes han experimentado terremotos son el resultado de las aguas residuales de las operaciones de fractura de gas natural.