Mirando las estrellas: ¿Cuándo una constelación no es una constelación?

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Por Steve Owens

Cada cultura en el mundo tiene sus propios mitos y leyendas y tiene diferentes maneras de unir las estrellas en patrones. Los nombres de las antiguas constelaciones griegas fueron transmitidos sólo por accidente histórico, y son estos nombres los que son las constelaciones astronómicas formalmente reconocidas.

La astronomía china tiene 31 constelaciones (llamadas recintos), mientras que los nativos americanos también dibujaron patrones en las estrellas, al igual que los aborígenes australianos, los antiguos egipcios y las culturas de todo el mundo.

En 1922, la Unión Astronómica Internacional (UAI) definió formalmente 88 constelaciones y sus límites, y los astrónomos de todo el mundo utilizan estas constelaciones. Tener un conjunto definido de constelaciones ayuda a prevenir posibles confusiones cuando los astrónomos en una parte del mundo se refieren a una constelación como una reina mientras que otros ven a ese grupo de estrellas como un camello!

Pero, ¿cuándo una constelación no es una constelación? Bastantes patrones famosos en el cielo no son una de las 88 constelaciones, incluyendo el:

  • Big Dipper (también conocido como Arado)
  • Pequeña Osa Mayor
  • Triángulo de verano
  • Cruz falsa
  • Tetera

Los astrónomos llaman a estos patrones de no constelación asterismos, y no deben confundirse con los patrones oficiales de las constelaciones.

La Osa Mayor es uno de los asterismos más famosos en el cielo – tan famoso, de hecho, que la mayoría de la gente piensa que es una constelación por derecho propio. En realidad, la Osa Mayor es sólo una parte de una constelación más grande, la Osa Mayor, el Oso Mayor, que se muestra en la figura.

La tabla lista algunos de los asterismos más famosos y las constelaciones en las que puedes encontrarlos.

Asterismos Famosos y Sus Constelaciones
Nombre del AsterismoConstelaciónGrande DipperUrsa MayorPequeña DipperUrsa MenorCassiopeiaDrogadictaLeoTriángulo de VeranoCompuesto por las tres estrellas más brillantes en las constelaciones
Cygnus, Lyra y AquilaFalse CrossCompuesto por dos estrellas en Vela y dos en CarinaTeapotSagitario