¿Cuál es el papel de los ácidos nucleicos en los seres vivos?

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Los ácidos nucleicos son grandes moléculas que transportan toneladas de pequeños detalles: toda la información genética. Los ácidos nucleicos se encuentran en todos los seres vivos – plantas, animales, bacterias, virus, hongos – que utilizan y convierten la energía. Todos los seres vivos tienen algo en común.

Las personas, los animales, las plantas, y más, todos están conectados por material genético. Cada ser vivo puede parecer diferente y actuar de forma diferente, pero en el fondo, muy en el núcleo de las células, los seres vivos contienen los mismos “ingredientes” químicos que forman un material genético muy similar.

Existen dos tipos de ácidos nucleicos: ADN (que significa ácido desoxirribonucleico) y ARN (que significa ácido ribonucleico). Los ácidos nucleicos están formados por filamentos de nucleótidos, que están formados por una base que contiene nitrógeno (llamada base nitrogenada), un azúcar que contiene moléculas de cinco carbonos y un ácido fosfórico.

Toda tu composición genética, tu personalidad, o incluso tu inteligencia, depende de moléculas que contienen un compuesto de nitrógeno, algo de azúcar y un ácido. Las bases nitrogenadas son moléculas llamadas purinas o pirimidinas.

Las purinas incluyen

Las pirimidinas incluyen

  • Citosina
  • Timina (en el ARN)
  • Uraciles (en el ADN)

Ácido desoxirribonucleico (ADN)

El ADN contiene dos cadenas de nucleótidos dispuestas de tal manera que parecen una escalera retorcida (llamada doble hélice). Las bases nitrogenadas sobre las que el ADN construye su doble hélice son adenina (A), guanina (G), citosina (C) y timina (T). El azúcar que está en la composición del ADN es 2-deoxirribosa.

La adenina siempre está emparejada con la timina (A-T), y la guanina siempre está emparejada con la citosina (G-C). Estas bases se mantienen unidas por enlaces de hidrógeno, que forman los “peldaños” de la “escalera retorcida”. Los lados de la escalera están formados por moléculas de azúcar y fosfato.

Ciertas secciones de bases nitrogenadas a lo largo de la cadena del ADN forman un gen. Un gen es una unidad que contiene la información genética o códigos para un producto en particular y transmite información hereditaria a la siguiente generación.

Pero los genes no sólo se encuentran en las células reproductoras. Cada célula en un organismo contiene ADN (y por lo tanto genes) porque el ADN también codifica las proteínas que el organismo produce. Y las proteínas controlan la función celular y proporcionan estructura. Así, la base de la vida ocurre en todas y cada una de las células.

Cada vez que se crea una nueva célula en un organismo, el material genético se reproduce y se coloca en la nueva célula. La nueva célula puede entonces crear proteínas dentro de sí misma y también transmitir la información genética a la siguiente célula nueva.

El orden de las bases nitrogenadas en una cadena de ADN (o en una sección del ADN que comprende un gen) determina qué aminoácido se produce. Y el orden en que los aminoácidos se encadenan determina qué proteína se produce. La proteína que se produce determina qué elemento estructural se produce dentro de su cuerpo (como tejido muscular, piel o cabello) o qué función se puede realizar (como si se produce hemoglobina para transportar oxígeno a todas las células).

Ácido ribonucleico (ARN)

Las bases nitrogenadas que el ARN utiliza son adenina, guanina, citosina y uracilo (en lugar de timina). Y, el azúcar en el ARN es ribosa (en lugar de 2-deoxirribosa). Estas son las principales diferencias entre el ADN y el ARN.

En la mayoría de los animales, el ARN no es el material genético principal. Muchos virus, como el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) que causa el SIDA, contienen ARN como material genético. Sin embargo, en los animales, el ARN trabaja junto con el ADN para producir las proteínas necesarias en todo el cuerpo.

Por ejemplo, el ARN tiene tres subtipos principales: ARN mensajero (ARNm), ARN de transferencia (ARNt) y ARN ribosomal (ARNr). Los tres subtipos están involucrados en la síntesis de proteínas.