Reactivos y productos en reacciones químicas

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En una reacción química, las sustancias (elementos y/o compuestos) llamados reactivos se transforman en otras sustancias (compuestos y/o elementos) llamados productos. No se puede transformar un elemento en otro en una reacción química, eso sucede en las reacciones nucleares. En su lugar, se crea una nueva sustancia con reacciones químicas.

Una serie de pistas muestran que ha tenido lugar una reacción química, por ejemplo:

  • Algo nuevo se produce visiblemente
  • Se crea un gas
  • El calor se emite o se absorbe

Las ecuaciones químicas muestran los reactivos y productos, así como otros factores como cambios de energía, catalizadores, etc. Con estas ecuaciones, se utiliza una flecha para indicar que ha tenido lugar una reacción química. En términos generales, una reacción química sigue este formato:

Por ejemplo, eche un vistazo a la reacción que ocurre cuando enciende su estufa de gas natural. El metano (gas natural) reacciona con el oxígeno de la atmósfera para producir dióxido de carbono y vapor de agua. La ecuación química que representa esta reacción se escribe así:

Puedes leer la ecuación así: Una molécula de gas metano reacciona con dos moléculas de gas oxígeno para formar una molécula de gas dióxido de carbono y dos moléculas de vapor de agua. Los 2 delante del gas de oxígeno y los 2 delante del vapor de agua se denominan coeficientes de reacción. Indican el número de cada especie química que reacciona o se forma.

El metano y el oxígeno (el oxígeno es un elemento diatómico -de dos átomos-) son los reactivos, mientras que el dióxido de carbono y el agua son los productos. Todos los reactivos y productos son gases (indicados por las g entre paréntesis).

En esta reacción, todos los reactivos y productos son invisibles. El calor que está evolucionando es la pista que indica que se está produciendo una reacción. Este es un buen ejemplo de una reacción exotérmica, una reacción en la que se emite calor. Muchas reacciones son exotérmicas. Sin embargo, algunas reacciones absorben energía en lugar de liberarla. Estas reacciones se denominan reacciones endotérmicas.

Tienes que suministrar un poco de energía para que la reacción se ponga en marcha. La energía que hay que suministrar para poner en marcha una reacción se llama energía de activación de la reacción.

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