El arte del realismo americano

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Por Jesse Bryant Wilder

Algunos artistas estadounidenses siguieron las tradiciones desarrolladas en Europa; otros prefirieron los estilos locales. El realismo – una pintura que se basa en lo ordinario y que capta la vida cotidiana – era natural para los estadounidenses pragmáticos, especialmente cuando celebraba paisajes naturales majestuosos o placeres rurales como la navegación y la pesca o las pinturas del mar.

Westward ho! con Albert Bierstadt

Albert Bierstadt (1830-1902) nació en Solingen, Alemania; creció en New Bedford, Massachusetts; regresó a Alemania por cuatro años para estudiar pintura; y regresó a los Estados Unidos para pintar. La especialidad de Bierstadt eran los espectaculares paisajes de montaña. Hizo bocetos y tomó fotos de la escena, a menudo en lugares peligrosos y traicioneros; a partir de estas fotos, pintó sus impresionantes paisajes. Por ejemplo, se dirigió al oeste con un grupo de expedicionarios en 1859 y, en el verano de 1861, dibujó en el país de los shoshones orientales en la región del río Wind de Wyoming.

En The Rocky Mountains, Lander’sPeak (con sede en el Metropolitan Museum of Art de la ciudad de Nueva York), trabaja con la luz natural del sol para resaltar piezas del paisaje como si fuera un foco de atención sobre ellas. Aunque los nativos americanos y los animales pueblan el primer plano y el medio del cuadro, no proyectan ninguna personalidad – son simplemente color y ambiente local. Es la luz de la pintura la que tiene personalidad.

Bierstadt siempre optó por la toma larga y amplia, por así decirlo, y nunca por el primer plano íntimo.

Navegando por el sol, la tormenta y el mar con Winslow Homer

Las primeras pinturas de Winslow Homer (1836-1910) son de la Guerra Civil, que él cubrió como reportero pictórico (dibujante) para Harper’s Weekly en 1862. Después de la guerra, estudió en París durante un año (en 1867), pero no parece que absorbiera mucho del movimiento impresionista francés, que se estaba desarrollando en ese momento. De hecho, después de su regreso a los Estados Unidos, Homero pintó en su mayoría escenas realistas de la feliz vida rural, muchas de ellas de figuras pastorales en paisajes bañados por el sol. Comenzó a experimentar con la acuarela y pronto dominó el medio para convertirse en uno de los más grandes artistas de la acuarela de la historia.

Las mejores pinturas de Homero son paisajes marinos en acuarela realizados principalmente en la década de 1880 en Maine. El hombre contra la naturaleza es el tema de “Maine” que recorre la mayoría de sus pinturas marinas. En la Noche de Verano de Homero (que se conserva en el museo de Orsay en París), figuras siluetadas sobre rocas negras contemplan un mar cristalino. Dos mujeres vestidas de noche, una de ellas con expresión melancólica, bailan solemnemente en la orilla como al son de las olas, pero las otras figuras no les prestan atención. La gloriosa escena les da entrada.

Navegando por América con Thomas Eakins

Al igual que Winslow Homer, Thomas Eakins (1844-1916) estudió en París en la década de 1860. Pero se quedó mucho más tiempo que Homero y parece haber absorbido más estilos artísticos.

Sus pinturas más famosas son de corredores de barcos. En The Biglin Brothers Racing (conservado en la National Gallery of Art), capta un sentido de acción cinematográfica. Sientes el esfuerzo de los remeros, pero la escena es tranquila. La tensión entre el remo y la serenidad de la naturaleza que lo rodea da a la pintura su poder e interés.

Pero Eakins era más que un pintor de barcos. Fue un maestro muy versátil en muchos géneros. Su Clínica Agnew, una pintura de una operación quirúrgica realizada a una mujer ante un auditorio de estudiantes de medicina (que recuerda la famosa Lección de Anatomía de Rembrandt), es un estudio de investigación del carácter. Examina la personalidad de los estudiantes de medicina tan cuidadosamente como los cirujanos examinan el cuerpo en la mesa de operaciones.